L’actu de la semaine (10 février 2014)

Cette semaine, que de choses excitantes dans l’actu scientifique ! Un homme bionique, un jeu vidéo pour lutter contre le cancer, une énigme médicale résolue par Dr House, une très vieille étoile, beaucoup de découvertes archéologiques révolutionnaires et une sangsue qui résiste à l’épreuve de l’azote liquide.

Homme.

Empreinte. Les plus vieilles empreintes humaines en dehors de l’Afrique ont été trouvées en Angleterre : elles ont entre 800 000 ans et 950 000 ans! Il s’agirait apparemment de traces laissées par une famille d’Homo Antecessor, la première « branche » humaine d’Europe. Cette trouvaille archéologique a été rendue possible par les intempéries de ces dernières semaines qui ont provoqué un éboulement de terrain et mis à jour ces empreintes. Comme quoi, le mauvais temps, parfois, ca a du bon!

Serious game. Que diriez vous d’aider les chercheurs de la lutte contre le cancer ? Pour cela, pas besoin d’être un génie de la génétique. L’association Cancer Research UK a lancé un jeu, avec Amazon, Google, Facebook et Omnisoft en partant d’un constat simple : l’oeil humain est bien plus efficace qu’un calculateur informatique pour repérer les modèles recherchés.

Le but du jeu, nommé Play to Cure™: Genes in Space, consiste donc à tracer sa route dans des champs d’astéroïdes afin de récolter le Graal appelé « élément alpha ». Mais ces champs sont en réalité des données génétiques provenant de 2.000 patientes atteintes de cancer du sein. Le joueur doit viser les régions les plus denses et y plonger, ce qui permettra aux chercheurs de savoir dans quelle direction orienter leurs recherches.

Série. Le docteur House n’est pas qu’un simple médecin aussi acariâtre que génial : il aide aussi les médecins (de la vraie vie) à résoudre une énigme médicale ! Le patient souffrait de multiples symptômes et personne n’avait réussi à en déterminer la cause. Jusqu’à ce que l’un des professeurs face le rapprochement avec un des épisodes de la célèbre série médicale… et que le patient soit diagnostiqué avec une intoxication au cobalt. Chapeau House !

Homme bionique. Vous vous souvenez de Luke Skywalker, qui après s’être fait coupé la main par son Dark Vador de papa, se voit doté d’une prothèse de main robotisée qui réagit à la douleur ? Bon, ben, la réalité a rejoint la fiction : un patient amputé de la main a retrouvé le sens du toucher grâce à une prothèse connectée aux nerfs de son bras. Une première biomédicale.

Une main artificielle redonne à un amputé le… par lemondefr

Main artificielle

Peste. Eh oui, on en parle presque toutes les semaines en ce moment : la peste noire, qui a fait des millions de morts au Moyen-age, aurait tout simplement laissé une trace de son passage dans notre génome, favorisant ceux qui disposait d’un système immunitaire capable de se défendre face à la bactérie.

Espace.

Vieillesse. Des astronomes observent la plus vieille étoile connue de l’Univers : avec 13,7 milliards d’années au compteur, l’astre, qui s’est formé peu après le Big Bang, a quasiment l’âge de notre univers… et cela pourrait nous permettre de mieux comprendre nos origines.

Cratère. Un spectaculaire impact est apparu sur Mars voici 2 ans. Selon la sonde Mars Reconnaissance Orbiter, l’impact de météorite a dû avoir lieu entre juillet 2010 et mai 2012, et heureusement il n’a pas explosé au passage nos bien-aimés Curiosity et Opportunity !

Un cratère sur Mars, révélé par la sonde Mars Reconnaissance Orbiter. Nasa/JPL-Catech/Univ. of Arizona
Ce cratère mesure environ 30 mètres de diamètre

Planète.

Sotchi. Les JO ont commencé et au delà des articles forts rigolos (vus de loin) des journalistes qui n’ont ni poignée de porte, ni eau courante dans leurs hôtels, la question de l’impact environnemental de ces jeux laisse perplexe. Entre les forêts saccagées, les rivières polluées, la faune anéantie et les décharges à ciel ouvert, certains parlent déjà de désastre écologique. Auquel s’ajoute un village coupé du monde depuis le début des travaux. Bref. C’est pas joli-joli.

Froid. La sangsue est ce qu’on appelle un animal qui n’a pas froid aux yeux : elle survit à une plongée de 24 heures dans de l’azote liquide, à -196° ! Après un passage dans de l’eau à température ambiante, elle a même repris vie comme si de rien n’était. Pour le moment, on ignore par quel mécanisme cet animal parviennent à survivre à des chocs de température aussi violents. Mais quand même : c’est tout bonnement incroyable !

La sangsue Ozobrachus jantseanus.
La sangsue Ozobrachus jantseanus.

Archéologie. Les ouvriers d’un chantier du centre-ville de Miami ont découvert les vestiges d’un village indien sous les fondations d’un vaste complexe immobilier ! Selon les chercheurs, ce serait « la ville préhistorique la mieux préservée de la côte est d’Amérique du Nord ».

Pompei. Archéologie encore. La Chine possède désormais son Pompéi, sauf que les victimes ont été des dinosaures, des oiseaux et des mammifères. C’est ce que révèle l’analyse minutieuse de fossiles vieux de 120 à 130 millions d’années extraits du groupe géologique Jehol (province chinoise du Liaoning).

Ces trois photographies montrent des fossiles de vertébrés terrestres mis au jour en Chine.

Girafe. C’est le bad buzz de la semaine : Marius, un girafon d’un an et demi, logeant au zoo de Copenhague, a été euthanasié dimanche car… son patrimoine génétique n’était « pas intéressant ». Comble du mauvais goût, il a ensuite été donné en pâture aux lions. Le but de cette opération ? Eviter la consanguinité. Même si plusieurs zoos avaient émis le souhait d’adopter le girafon pour lui éviter ce triste sort…

La photo de la semaine

L’ISS se balade devant la lune. Je suis bien triste d’avoir raté ce rare spectacle ! Et si vous souhaitez savoir si l’ISS est passé par ici ou repassera par là, l’ESA a mis en place un tracker, pour suivre son trajet en temps réel au dessus de nos têtes !

ISS passant devant la lune. DR

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